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龙鸟传奇(2)

开启带羽毛恐龙时代的先驱——中华龙鸟
来源:展览部 作者:展览部 新闻发布:admin 发布时间:16-06-07 08:11:50 点击:
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  恐龙在侏罗纪进化出了复杂羽毛,地球也因为它们的出现而变得更加丰富多彩。当进入白垩纪早期,羽毛恐龙不但没有衰退,反而繁衍兴盛起来,它们的种类更多,形态更复杂。这一时期羽毛恐龙的化石材料几乎都来自中国辽宁省的热河生物群。
  热河生物群是古生物学的一片圣地,这里的发现一次次震惊了世界,颠覆了人们的传统认识。热河生物群距今1.3~1.2亿年,独特的气候和自然环境为化石的形成和保存提供了完美的条件。这里大量恐龙化石中保存的皮肤衍生物印痕都指向了羽毛这一进化史上的奇迹。相对于侏罗纪时期为数不多的几种羽毛恐龙,热河生物群中的羽毛恐龙无论是在种类上还是数量上都呈现出爆发式的增长态势。羽毛恐龙开始占据更多的生态位置,其中既有小型掠食者中华龙鸟,也有中型素食者北票龙,还有巨型杀手羽王龙等,它们共同构成了一个与羽毛相关的生态系统。
  除了羽毛恐龙,古生物学家在热河生物群中还发现了大量千姿百态的原始鸟类,这些原始鸟类为人们研究鸟类进化和飞行起源提供了关键性的材料。对化石的分析表明鸟类最晚在侏罗纪晚期就已经出现,而且它们与恐龙可能有着的进化关系。下面就让我们来认识认识这些带羽毛的恐龙们。


中华龙鸟复原图(儒略•斯托尼绘)

  自从被发现,数百年来,人们一直以为恐龙就是像爬行类动物那样浑身长有鳞片的恐怖巨兽。直到1995年,一位中国农民挥了一下镐,打破了人们心目中恐龙的形象。化石上那一只小小的长得像鸟的生物颠覆了人们对霸王龙及其同类的印象——原来恐龙也会长羽毛!这块震动了整个古生物学界的化石上呈现的恐龙就是中华龙鸟。
中华龙鸟被发现在辽宁省北票市四合屯距今1.25亿年前早白垩世义县组的地层中。关于这块化石的发现,还有一个有趣的小故事。1995年,当地农民李荫芳在开垦一片山坡时偶然发现了一块包含在石板中的化石,他小心的将化石从中间分开,一幅对开的奇妙画面展现在他的面前,化石上有一只活灵活现的像鸟一样的动物。1996年他将这两块化石分别送到了中科院南京古生物研究所(简称南古所)和中国地质博物馆。但是南古所主要以无脊椎动物和古植物研究为主。没有人做脊椎动物研究,虽然他们先得到了化石,放在了库房中,从而与这项震惊世界的伟大发现擦肩而过。而被中国地质博物馆收藏的那块化石引起了馆长季强的强烈兴趣,他与另一位古生物学家姬书安展开了研究并轰动了世界。由于羽毛一直被认为是鸟类所特有的,所以最初这一新化石物种被当成了“鸟”,并正式命名为中华龙鸟。后来经过进一步的研究,古生物学家发现中华龙鸟其实是一种小型的美颌龙类。
  中华龙鸟体长约1米,高约0.4米,体重约4千克。中华龙鸟头部较小,长着一双大大的眼睛,能够在幽暗的森林中发现猎物和危险。中华龙鸟嘴里长满了锋利而且边缘具有锯齿的牙齿,如同小刀,是切割肉的利器,表明它是食肉性恐龙。

中华龙鸟化石

  中华龙鸟的前肢较短,长有三个具有钩形利爪的指,后腿长而粗壮,是前肢的三倍。中华龙鸟还有一条比躯干长两倍多的长尾巴,这条长尾巴能使其在高速奔跑和变向时保持身体平衡。这些特征表现出它适于在陆地上用两足奔跑生活。
  从化石上观察,中华龙鸟最吸引人的是,它身体表面从头到尾分布着流苏一样的纤维状原始羽毛,不同部位的原始羽毛长度也不相同:最长的有4厘米,最短的只有1.3厘米。古生物学家根据中华龙鸟身上丝状结构的分布、与波浪般的整体外廓,推测这种羽毛相当柔软。通过显微镜下研究发现,这种羽毛内部中空,类似于鸟类的绒羽。显然这种羽毛是不具备飞翔功能的,它们的作用可能是保持体温。小型的恐龙为了高效力的活动应该需要具备高的新陈代谢率,因此也就需要保持体温。所以,中华龙鸟身上的似毛表皮衍生物表明,小型的恐龙有可能是温血动物。这种羽毛的第二种作用可能是作为繁 殖季节求偶时吸引异性的装饰。

正在进行求偶的中华龙鸟(赵闯绘)

  别看中华龙鸟的体型不大,却是个积极的掠食者,古生物学家在多具中华龙鸟化石骨架腹腔中发现了蜥蜴和小型哺乳动物的化石,包括张和兽、中国俊兽等哺乳动物都是它的美餐。

中华龙鸟腹腔内小型哺乳动物骨骼

猎食的中华龙鸟(赵闯绘)

 

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