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龙鸟传奇(1)

羽毛曙光——近鸟龙
来源:本站原创 作者:展览部 新闻发布:admin 发布时间:16-05-24 16:28:03 点击:
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  当你抬头仰望天空,经常会发现一些熟悉的身影自由的翱翔在蓝天之上。它们形态各异、色彩缤纷,时而高飞时而低掠,不断发出悦耳的鸣叫声,这就是天空中的精灵——鸟。如果告诉你鸟类是由亿万年前中生代的霸主——恐龙演化来的,你会相信吗?

  自从达尔文《物种起源》的问世将生物进化理论带入到公众视野,人们就开始追溯万物起源。而作为人类最为熟悉的动物之一——鸟类,它的起源问题也一直是大家关注和争论的焦点。150多年前,发现在德国巴伐利亚地区的始祖鸟震惊了世界,在它的身体上呈现着兼具鸟类和爬行动物的特征也使得古生物学家们对鸟类的起源有了诸多的猜测。随后素有“达尔文斗牛犬”之称的进化论坚定的拥护者、古生物学家赫胥黎在对比了恐龙和鸟类以及始祖鸟身上的解剖学特征之后,大胆的宣布鸟类可能是由恐龙演化而来。对于这种在当时看来是“惊世骇俗”的发现,人们大多是不屑一顾。因为当时发现的恐龙化石较少,古生物学家们认为它们是全身覆盖鳞片的巨型蜥蜴,与身着艳丽羽毛的鸟类根本无法联系到一起。自此鸟类起源于恐龙这一假说便从此沉寂下来,直到上世纪六七十年代,美国的古生物学家奥斯特罗姆借着恐龙“文艺复兴”的浪潮重提这一假说。然而,由于当时发现的恐龙化石上缺乏最关键的证据——即鸟类身上的羽毛,所以鸟类起源于恐龙这一观点仍然没有被大众所接受。

  到了上个世纪九十年代中期,一只来自于中国辽宁地区叫做中华龙鸟的小型恐龙颠覆了人们对恐龙的传统认识。因为在它的化石标本上清晰的保存着羽毛的印痕。随后,更多的长有羽毛的恐龙化石在这一地区被陆续发现,包括身长9米的羽王龙、四个翅膀的小盗龙、巨大爪子的北票龙、漂亮尾羽的尾羽龙等。它们分属于恐龙家族的不同类群,外型上更是千姿百态。这些带羽毛恐龙的发现不仅改变了人们对恐龙的传统认识,丰富了恐龙的形态特征,同时也为鸟类起源于恐龙这一假说提供了有力的证据。

 

  当中生代进入侏罗纪中期,一群长着羽毛的动物横空出世,它们不是我们熟知的鸟类,而是一群轻巧敏捷的恐龙。就这样,恐龙成为已知最早长有羽毛的动物,而羽毛与恐龙也深深地联系在了一起。

  目前发现的最古老的带羽毛恐龙化石来自于中国辽宁省西部和与其相邻的内蒙古东部地区,那里在距今1亿6000多万年前覆盖着茂密的森林,生活着种类丰富的动植物。当时为数不多的带羽毛恐龙都属于奇特的擅攀鸟龙科和敏捷的恐爪龙下目,它们的体长都在0.5米左右,是小型的掠食者。虽然早期的带羽毛恐龙种类并不多,但是已经表现出了多种多样的生活方式和羽毛功能。在它们身上既有原始的“飞羽”,又有用于保暖的绒羽,甚至还有用来炫耀的华丽尾羽,而这一切都引起古生物学家们的大胆推测:可能在更久远的侏罗纪早期甚至是更早的时代就已经有羽毛恐龙存在了,之后恐龙身上的羽毛进一步进化并出现了结构和功能学上的分化。

 

近鸟龙复原图(赵闯绘)

  从第一种带毛恐龙——中华龙鸟发现至今,古生物学家们已经找到了几十种长有羽毛的恐龙,它们的发现彻底的颠覆了大众之前对恐龙的认识。那么世界上最早长有羽毛的恐龙是谁呢?这个问题可能在很长的时间内都不会有答案了,因为我们现在发现的带羽毛恐龙的化石资料对其整个发展历史来看还是太少,演化当中缺少很多环节。但古生物学家目前可以肯定的是,近鸟龙是迄今发现最早的长羽毛的恐龙之一。

 

  近鸟龙发现在辽宁省建昌县大西山地区的距今1.6亿年前的晚侏罗世髫髻山组地层中。作为已知最早生长出羽毛的生物之一,它比公认最早的鸟类——始祖鸟还要古老1000多万年。近鸟龙的模式种被命名为赫氏近鸟龙,种名“赫氏”献给著名的英国古生物学家托马斯·赫胥黎,以纪念他第一个提出了鸟类可能起源于恐龙这一假说。

  近鸟龙化石发现的数量众多,大多都保存完整。从化石上来看,近鸟龙的长度超过50厘米,体重估计超过500克,和一只家鸡差不多大。

 

赫氏近鸟龙化石(现保存在辽宁古生物博物馆)

  近鸟龙身体小而灵活,四肢较长。其中前肢长度约等于后肢的80%;其腕部的结构与大部分兽脚类恐龙不同而类似于鸟类;在它的前肢上还长有弯曲的钩爪,适于在树上攀爬,这些特征与早期鸟类十分相近。近鸟龙的头骨较大,嘴里面长有细小而锋利的牙齿,后肢长而有力,适于在地面上奔跑,这些特点与兽脚类恐龙又非常相近。可以说它的身体结合了小型兽脚类恐龙和早期鸟类的特征。

  古生物科学家从近鸟龙的化石上观察到其全身都长有羽毛。它的头部长有由羽毛组成的羽冠,颈部、身体、大腿及尾巴的前段覆盖着绒羽,而四肢上长着具有对称结构的原始飞羽。这些羽毛相互覆盖,形成空气动力面,可以为近鸟龙提供初步滑翔的动力,而且这种羽毛的结构可能在后来出现的包括小盗龙在内的“四翼恐龙”的化石上都有发现。但是近鸟龙身上的飞羽与驰龙类的小盗龙和始祖鸟相比较小,而且羽轴纤细,羽片对称,尖端钝圆。这些特征表明近鸟龙的羽毛飞行能力较弱,飞行距离也比较近。

  近鸟龙的后肢上的羽毛对其在陆地上的快速奔跑却产生了限制作用,所以古生物学家们推测近鸟龙在地面上更多的是蹦跳的向前奔跑。它后肢上较短的羽毛也显示了这可能是伤齿龙科一种进化的表现,随着羽毛的变短,它们最终获得了在陆地上更为敏捷的行动能力,进而在白垩纪成为更出色的捕猎者。

  近鸟龙生活的侏罗纪晚期的辽西地区,环境温暖而湿润,季节交替并不明显,优越的自然环境滋养了丰富的物种。大量昆虫、小型哺乳类动物化石表明近鸟龙的食物还是很丰富的。当然,它还要防范来自于天空的达尔文翼龙等的竞争关。但是同一地层中并没有发现大型捕食者的化石,所以近鸟龙的日子过得还是比较悠闲。目前已被发现并统计出的近鸟龙化石超过200块,可见它们是侏罗纪晚期辽宁西部比较常见的一种恐龙。如果你有机会回到那时的辽西,当你看到一只全身长有羽毛的小型恐龙在树间滑翔捕捉昆虫,偶尔落到地面上蹦跳地追逐快速逃窜的小型哺乳动物,那么也许你看到的就是一只近鸟龙。

 

赫氏近鸟龙捕食小型哺乳动物(赵闯绘)

 

赫氏近鸟龙捕食昆虫(儒略·斯托尼绘)

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